La Soyuz MS-04 arribó a la Estación con sólo dos tripulantes

Fyodor Yurchikhin agita su mano, saludando a familiares en Ciudad de las Estrellas. A su izquierda, Jack Fischer sostiene el pulsador que permite la comunicación con la Tierra. Detrás, Oleg Novitski, Peggy Whitson y Thomas Pesquet. Crédito de la imagen: Captura de pantalla de vídeo emitido por la NASA
Fyodor Yurchikhin agita su mano, saludando a familiares en Ciudad de las Estrellas. A su izquierda, Jack Fischer sostiene el pulsador que permite la comunicación con la Tierra. Detrás, Oleg Novitski, Peggy Whitson y Thomas Pesquet. Crédito de la imagen: Captura de pantalla de vídeo emitido por la NASA

Jack Fischer, astronauta de la NASA, y Fyodor Yurchikhin, cosmonauta de Roscosmos, arribaron este 20 de abril de 2.017 a la Estación Espacial Internacional, tras un viaje de 6 horas en la Soyuz MS-04, luego de su lanzamiento desde el Cosmódromo de Baikonur.

Fischer y Yurchikhin, quienes arribaron a la Estación a bordo de la nave espacial Soyuz MS-04, se unieron a los tripulantes de la Expedición 51, Peggy Whitson (NASA), comandante, y los ingenieros de vuelo Oleg Novitski (Roscosmos) y Thomas Pesquet (Agencia Espacial Europea, ESA por sus siglas en inglés).

Esta misión recuperó los ‘viajes cortos’ de las naves espaciales Soyuz, que tras su actualización a la serie MS, en los tres vuelos previos, realizaron travesías de dos días hacia la Estación. La Soyuz MS-04 se acopló sin inconvenientes y luego de la apertura de las escotillas, el par de recién llegados se comunicó con oficiales de las dos agencias espaciales y con sus familiares, quienes siguieron las actividades desde el Centro de Control de Misión Korolev, instalado en Ciudad de las Estrellas, en los alrededores de Moscú.

¿Por qué sólo dos ocupantes en la Soyuz MS-04?

Collage de imágenes que refleja distintos momentos del lanzamiento de la nave espacial Soyuz MS-04, con sólo dos tripulantes a bordo. Imágenes crédito de Aubrey Gemignani
Collage de imágenes que refleja distintos momentos del lanzamiento de la nave espacial Soyuz MS-04, con sólo dos tripulantes a bordo. Imágenes crédito de Aubrey Gemignani

Novitski y Pesquet permanecerán en la Estación hasta comienzos de junio, mientras que Whitson extenderá su presencia en el lugar hasta septiembre, luego del acuerdo que en ese sentido celebraron la NASA y Roscosmos, luego que la agencia espacial rusa decidió reducir a sólo dos tripulantes su presencia en la Estación, debido a recortes de gastos.

Además de los cientos de experimentos que ya están en desarrollo en el complejo orbital, los cinco tripulantes de la Expedición 51, tendrán un sábado 22 de abril muy ajetreado, debido a la llegada de dos cargueros espaciales. En primer lugar llegará el carguero espacial ruso Progress, y luego lo hará la séptima misión del carguero espacial privado de Orbital ATK, contratada por la NASA.

Este vídeo de la NASA nos permite observar detalles del lanzamiento de la nave espacial, con Yurchikhin y Fischer enfundados en sus trajes espaciales, hasta el momento en que el empuje de los motores logra vencer la gravedad terrestre.

En el carguero Cygnus, de Orbital ATK, bautizado John Glenn, en honor al legendario astronauta recientemente fallecido, arriban, entre otros, una investigación sobre anticuerpos destinada a incrementar la efectividad de las drogas de quimioterapia para tratamiento del cáncer y un hábitat para plantas que analizará la fisiología y el crecimiento de alimentos frescos en el espacio.

El Laboratorio Nacional de Estados Unidos (USNL), envió también una investigación que probará la utilización de células magnetizadas que facilitarían el manejo de células y cultivos, y permitirían mejorar replicar los experimentos en condiciones de microgravedad.

Vídeo que muestra el acoplamiento de la nave espacial Soyuz con sus dos tripulantes: Fyodor Yurchikhin y Jack Fischer.

En Cygnus 7 también llegan 38 CubeSats, picosatélites que en algunos casos fueron construidos por estudiantes universitarios de todo el mundo, como parte del programa QB50. Se prevé que los CubeSats sean desplegados bien desde el propio Cygnus, como desde la Estación Espacial en los meses venideros.

Caminata de Whitson y Fischer

Está previsto que Fischer y Whitson realizarán la quinta caminata espacial de este año el 12 de mayo. En ese momento reemplazarán una caja de aviónicas, llamada ExPRESS Logistics Carrier que se halla en un segmento de la estructura de estribor, y que permite almacenar en el exterior de la Estación, elementos utilizados durante las caminatas espaciales, por una flamante transportada por Cygnus 7. Por ejemplo, equipos eléctricos y de comandos o manejo de datos para experimentos científicos o partes de reemplazo de hardware.

Vídeo que cubre desde el momento de apertura de la escotilla de la Soyuz MS-04, ante la expectativa de Novitski y Whitson, y el diálogo desde 400 kilómetros de altitud con el Centro de Control de Misión en Rusia.

Por más de 16 años, los humanos hemos vivido y trabajado de manera continuada en las instalaciones de la Estación Espacial Internacional, que orbita nuestro planeta a unos 400 kilómetros de altitud, a una velocidad de 28.800 kilómetros por hora.

Ese punto de avanzada en el espacio, permitió que se avanzara en la comprensión científica, la demostración de nuevas tecnologías, y la comprobación de experimentos que serían imposibles de realizar en la superficie terrestre, debido a la presencia de la gravedad.

Más de 200 personas pertenecientes a 18 países de la Tierra vivieron en la Estación, la han ensamblado y mantenido a lo largo de todos estos años, y prevén hacerlo, al menos, hasta el año 2.024. Se han realizado más de 1.900 investigaciones para investigadores de más de 95 países.

Es una actividad muy costosa y desafiante. Imagínense la cantidad de personas y tecnología necesarias, por ejemplo, para coordinar la llegada, el acercamiento y acoplamiento de dos cargueros espaciales en un mismo día. En el caso del Progress, tiene sistemas automatizados de acercamiento y acoplamiento, pero deben ser monitoreados desde la superficie terrestre y desde la Estación. Con Cygnus, es necesario que los astronautas manipulen el Brazo Robótico Canadiense para capturar y acoplar el carguero. Luego de verificar que no hay pérdidas en las escotillas, deben descargar, clasificar y almacenar adecuadamente los artículos que llegaron a bordo. Y, ya vacíos, cargarlos con desechos – sí, las deposiciones sólidas de los astronautas entre otros – que se quemarán en las densas capas de la atmósfera terrestre, cuando sean desacoplados en unos meses más.

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