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La mejor imagen de Ultima Thule hasta ahora

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Ultima Thule tiene una forma elongada, según la última imagen entregada por la sonda New Horizons este 1° de enero de 2019.

Composición de dos imágenes captadas por LORRI poco antes del sobrevuelo de Ultima Thule. Crédito de la imagen: NASA/JHUAPL/SwRI

Si bien Alan Stern, investigador principal de la misión New Horizons señaló que la imagen no permite determinar fehacientemente si se trata de un cuerpo binario o un único cuerpo elongado, indicó que todo parece indicar que se trataría de la última opción. Esto convierte a Ultima Thule en un cuerpo con una forma que es bastante común en el Sistema Solar, señaló Hal Weaver, quien se permitió indicar que apostaba que el cuerpo más lejano del Sistema Solar, jamás visitado por una misión humana moderna, es elongado y con dos lóbulos, uno mayor que el otro.

Imagen que está compuesta de dos imágenes captadas por la cámara telscópica LORRI, junto a una ilustración que grafica la forma más posible y su tasa de rotación y giro. Crédito de la imagen: NASA/JHUAPL/SwRI; sketch courtesy of James Tuttle Keane

De la imagen los científicos de la misión obtuvieron la siguiente información: tiene 30 kilómetros de largo y unos 15 kilómetros de ancho. La forma elongada había sido anticipada durante la observación por ocultación estelar realizada en 2.017 desde el extremo sur de Argentina.

Durante una conferencia de prensa encabezada por Stern, y de la que además de Weaver, participaron Alicia Bowman, la Gerente de Operaciones de la Misión (MOM, por Mission Operations Manager), y Chris Herman, ingeniero integrante de los equipos que escriben el código y los scripts que comandan cada una de las operaciones desarrolladas por la enviada robótica terrestre.

¿Qué sigue ahora?

Mañana, 2 de enero habrá una nueva conferencia encabezada por Stern, en la que se pondrá el acento en la información científica colectada hasta ese momento. Participarán, asimismo, Jeff Moore, co-investigador de New Horizons; Cathy Olkin, científica de proyecto asociada de New Horizons; y Will Grundy, co-investigador de New Horizons.

Vídeo con las primeras imágenes de Ultima Thule. La presentación, conducida por Michael Buckley, comienza a los 20 minutos aproximadamente. Este tipo de inconvenientes, se relaciona con el cierre del gobierno de Estados Unidos, por la lucha del presidente Donald Trump con el Congreso en pos de obtener los fondos para el muro en la frontera con México.

Pueden esperarse novedades hasta fines de esta semana, con la difusión de imágenes pancromáticas de baja resolución de las que se podría obtener información geológica básica de Ultima Thule. Desde entonces, habrá una pausa de dos semanas que obedece a que se producirá una conjunción Tierra-Sol-New Horizons; lo cual significa que la interferencia de la radiación magnética del Sol se interpondrá en la comunicación y descarga de información científica a la Tierra.

Vídeo con la canción New Horizons, escrita por Brian May e interpretada por Queen y el prefacio de Stephen Hawking.

La información comenzará a fluir desde febrero y llevará varios meses su descarga. Alan Stern señaló, ante una consulta que “llevó 12 años ‘vender’ la misión, 10 años construirla y 13 años llegar a este objetivo. Está claro que estamos acostumbrados a esperar con paciencia”.

Durante la madrugada de este 1° de enero de 2.019, el guitarrista de la banda de rock, Brian May, astrofísico y científico que contribuye con la misión, dio a conocer por primera vez la grabación de una canción destinada a New Horizons y los equipos involucrados.

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