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Nombres oficiales para 14 regiones de Plutón

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Ahora sí es oficial: el “corazón” de Plutón lleva el nombre del astrónomo Clyde Tombaugh, quien descubrió el planeta enano en 1930. Y uno de los cráteres de ese lejano mundo, ahora ostenta el nombre oficial de Venetia Burney, la escolar británica que en 1930 sugirió el nombre del dios romano del inframundo, para el cuerpo celeste descubierto por Tombaugh.

Mapa construido con observaciones realizadas por los instrumentos LORRI, MVIC y Ralph, de la sonda espacial New Horizons, con las características en la superficie de Plutón, y los nombres oficializados por la Unión Astronómica Internacional. Crédito de la imagen: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute/Ross Beyer

Tombaugh Regio y el cráter Burney están entre los primeros nombres aprobados por la Unión Astronómica Internacional (IAU, por International Astronomical Union (IAU), la autoridad reconocida en nuestro planeta para otorgar nombres a cuerpos celestiales y a sus características superficiales.

Ambos nombres, entre otros, fueron propuestos por el equipo de la misión New Horizons de la NASA, que realizó el primer reconocimiento cercano de Plutón y sus lunas en julio de 2.015. El equipo de científicos y técnicos de New Horizons utilizó informalmente varios nombres, reconocidos ahora, para referirse a muchas regiones, cadenas montañosas, llanuras, valles y cráteres descubiertos durante ese primer sobrevuelo de Plutón y Caronte, su luna de mayor tamaño.

Hasta ahora, la UAI dio a conocer 14 nombres, y el equipo de New Horizons adelantó que varios más serán propuestos la IAU tanto sobre Plutón como sus lunas. “Las designaciones aprobadas honran a varias personas y misiones espaciales que prepararon el camino para la histórica exploración de Plutón y del Cinturón de Kuiper, los mundos más lejanos jamás explorados”, indicó Alan Stern, investigador principal de la misión New Horizons, quien pertenece al Instituto de Investigación del Sudoeste (SwRI, por Southwest Research Institute), con asiento en Boulder, Colorado, Estados Unidos.

“Estamos muy emocionados por aprobar nombres que reconocen gente significativa para Plutón y la continuidad de la exploración, así como con la mitología del inframundo. Estos nombres destacan la importancia de empujar las fronteras del descubrimiento. Apreciamos la contribución del público en general y del equipo de New Horizons por los nombres que nos sugirieron”, opinó a su vez Rita Schulz, presidenta del Equipo de Trabajo para la Nomenclatura del Sistema Planetario de la UAI.

Stern elogió el desempeño del Grupo de Trabajo para la Nomenclatura de New Horizons, al que además del investigador principal incluye a otros científicos, como Mark Showalter, jefe de aquel grupo y encargado del contacto con la UAI, Ross Beyer, Will Grundy, William McKinnon, Jeff Moore, Cathy Olkin, Paul Schenk y Amanda Zangari.

El equipo reunió muchas ideas surgidas durante la campaña de nominación “Nuestro Plutón”, desarrollada en 2015. Además de la sugerencia inicial de Venetia Burney, varios nombres de sitios en Plutón están relacionados con la mitología del inframundo. “Me da mucho gusto que la mayoría de los nombres aprobados fueran recomendados originalmente por representantes del público”, precisó Showalter, del Instituto SETI, con sede en Mountain View, California, Estados Unidos.

La lista de nombres aprobados

Entre los nombres aprobados se hallan no sólo los de criaturas mitológicas del inframundo, sino misiones espaciales históricas, así como exploradores de renombre que ayudaron a conocer más lugares remotos de la Tierra, y científicos e ingenieros asociados a la investigación de Plutón y del Cinturón de Kuiper.

Tombaugh Regio honra a Clyde Tombaugh (1906–1997), astrónomo estadounidense que en 1930 descubrió Plutón mientras buscaba el planeta X desde el Observatorio Lowell en Arizona.

El cráter Burney recuerda a Venetia Burney (1918-2009), una escolar inglesa de 11 años de edad quien sugirió el nombre Plutón para bautizar al mundo descubierto por Tombaugh. Durante su vida enseñó matemáticas y economía.

Sputnik Planitia es una gran planicie nombrada en honor del Sputnik 1, el primer satélite artificial de la era moderna, lanzado en 1.957 por la Unión Soviética.

Tenzing Montes y Hillary Montes son cadenas montañosas que recuerdan al sherpa indo-nepalí Tenzing Norgay (1914–1986) y al escalador neocelandés Sir Edmund Hillary (1919–2008), quienes fueron los primeros en hacer cumbre en el Everest y regresaron a salvo.

Al-Idrisi Montes recuerda a Ash-Sharif al-Idrisi (1100–1165/66), un reconocido cartógrafo y geógrafo árabe cuyo histórico trabajo de geografía medieval algunas veces es denominado “El placer de aquel que desea atravesar los horizontes”.

Djanggawul Fossae define una red de depresiones largas y angostas bautizada por los Djanggawuls, tres seres ancestrales hermanados de la mitología indígena australiana, que viajaron entre la isla de la muerte y Australia, creando el paisaje y completándolo con vegetación.

Sleipnir Fossa lleva ese nombre por Sleipnir el poderoso caballo de ocho patas de la mitología nórdica, que transportó a Odín al inframundo.

Virgil Fossae recuerda a Virgilio, uno de los más grandes poetas romanos y guía imaginario del gran Dante a través del infierno y el purgatorio, en la Divina Comedia.

Adlivun Cavus es una profunda depresión nombrada por Adlivun, el inframundo en la mitología inuit.

Hayabusa Terra es una gran masa de terreno que conmemora a la nave espacial Hayabusa y a la misión homónima (2003-2010), que ejecutó la primera misión que tomó y transportó a la Tierra una muestra del asteroide Itokawa.

Voyager Terra honra al par de naves espaciales Voyager, lanzadas en 1977, y que realizaron el primer gran reconocimiento de los cuatro planetas gigantes de nuestro Sistema Solar. Voyager I, ahora se encuentra explorando los límites entre nuestro Sol y el espacio interestelar.

Tartarus Dorsa es una cresta bautizada por Tártaro, el lugar más profundo y oscuro del inframundo, en la mitología griega.

El cráter Elliot reconoce a James Elliot (1943-2011), un investigador del MIT, quien fue pionero al utilizar las ocultaciones estelares para estudiar el Sistema Solar, conduciendo a descubrimientos como los anillos de Urano y la primera detección de la delgada atmósfera de Plutón.

La sonda espacial New Horizons, construida y operada por el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, de Laurel, Maryland, en Estados Unidos, con instrumentos de investigación científica conducidos por el SwRI, avanza a toda velocidad hacia su próximo sobrevuelo, un antiguo objeto que se halla en el Cinturón de Kuiper, denominado 2014 MU69, ubicado a miles de millones de kilómetros de Plutón, al que se prevé que arribará el 1° de enero de 2019.

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