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El asteroide Florence tiene dos lunas

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El asteroide 3122 Florence tiene dos lunas, según imágenes de radar obtenidas este entre el 29 de agosto y el 1° de septiembre de 2017 por la antena de 70 metros del Complejo Goldstone de Comunicaciones de Espacio Profundo de la NASA.

Imagen de radar obtenida con la antena de 70 metros de Goldstone. La luna más externa es más grande, y puede apreciarse en la parte superior de la imagen como un punto muy brillante. La luna interna es más pequeña, y puede verse en la parte inferior de la imagen, aunque muy difusa. Crédito de la imagen: JPL

Las imágenes también revelan que el asteroide principal del sistema Florence tiene un tamaño de unos 4,5 kilómetros. Y, según el Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra (CNEOS, por Center for Near Earth Objects Studies), Florence es sólo el tercer asteroide triple conocido en la población cercana a la Tierra, sobre los más de 16.400 objetos descubiertos hasta ahora. Los tres asteroides triples han sido descubiertos con observaciones de radar, y Florence es el primero en ser advertido desde que se vieron dos lunas alrededor del asteroide 1994 CC en junio de 2009.

Aún no está bien determinado el tamaño de las dos lunas, pero con la información actual los científicos estiman que deben tener entre 100 y 300 metros de ancho. Tampoco se han precisados lLos tiempos requeridos por cada luna para rotar alrededor de Florence, pero se estima que la luna interna lo hace cada 8 horas, aproximadamente, mientras que a la restante le toma de 22 a 27 horas.

Con el periodo orbital más corto

Además de ser uno de los primeros asteroides triples en pasar cerca de la Tierra en 8 años, Florence cuenta con la luna, la más pequeña e interna, con el período orbital más corto de todas las lunas observadas en los 60 asteroides cercanos al planeta que tienen un satélite. Las imágenes de radar captadas desde Goldstone tienen una resolución de 75 metros, y las lunas ‘ocupan’ unos pocos píxeles de tamaño.


Vídeo que resume las horas de observación del triple asteroide Florence con el radiotelescopio de Arecibo, en Puerto Rico. Esta tiene una resolución 5% mayor que el otro vídeo originado en las imágenes de Arecibo, que muestra una vista más cercana. Crédito: Observatorio de Arecibo

JPL indicó que las imágenes de radar de Goldstone, por mi parte también encuentro que las imágenes del Observatorio de Arecibo son espectaculares, nos permiten una mirada cercana al cuerpo principal del asteroide Florence. Observamos que es bastante redondeado, con un risco que se extiende en el ecuador, y también es visible al menos un gran cráter, y dos grandes regiones llanas, y numerosas características topográficas más pequeñas. Con el paso de los días y un mejor procesamiento de las imágenes de radar de varios radiotelescopios alrededor del mundo, tendremos la posibilidad de acceder a mayores detalles de la superficie.

Florence rota cada 2,4 horas

Por el momento, además, las imágenes nos han confirmado que Florence, denominado así en honor a la enfermera Florence Nightingale, realiza una rotación completa cada 2,4 horas, información que se conocía previamente tras las mediciones ópticas obtenidas por las variaciones en el brillo del asteroide.


Vídeo del asteroide 3122 Florence, realizado con las imágenes de radar del Observatorio Goldstone. Crédito JPL

Tanto la animación aportada por Goldstone como por Arecibo, resumen las observaciones realizadas durante horas y muestran dos rotaciones completas del cuerpo primario del sistema. Las lunas se distinguen claramente en sus órbitas alrededor del cuerpo mayor.

Si alguno se queja por la calidad de las imágenes, recordemos que las imágenes de radar son muy diferentes a las imágenes de las cámaras fotográficas digitales (DSLR), y guardan alguna similitud con las imágenes de ultrasonido. La geometría en las imágenes de radar is análoga a la observación de un objeto desde arriba de su polo norte con la iluminación proveniente desde arriba. Los efectos de proyección pueden causar que las posiciones de Florence y de su par de lunas muestren un efecto de solapamiento, aunque realmente no se tocan.

Observaciones hasta el 8 de septiembre

Esta es una captura de la animación realizada por JPL con las imágenes de radar de Goldstone, del triple asteroide 3122 Florence.

El asteroide 3122 Florence realizó su mayor acercamiento a la Tierra el 1° de septiembre de 2.017 y ahora está alejándose lentamente del planeta. Hasta el 8 de septiembre de 2.017, tanto los observatorios de Goldstone como de Arecibo seguirán con las observaciones de Florence. Se pretende obtener mayores detalles superficiales del cuerpo principal, así como tener precisiones sobre los períodos orbitales de las dos lunas. Los científicos podrán, así, una mayor estimación de la masa y la densidad del asteroide, para estimar la masa y la densidad de este cuerpo, en la intención de aprender sobre estos cuerpos y cómo están relacionados con la formación y evolución del Sistema Solar.

Algo de polémica


Vídeo con las imágenes de radar tomadas del 29 de agosto y el 1° de septiembre de 2.017 por el radiotelescopio del Observatorio de Arecibo. Tienen menor resolución, pero apreciamos que tenemos una vista más cercana, que nos permite percibir algunas de las características superficiales del cuerpo mayor del asteroide 3122 Florence.

Algunos astrónomos aficionados, y varios de ellos que integraron algunas de las agencias de la NASA, están bastante enojados con la política que sigue actualmente la agencia espacial estadounidense respecto de los objetos cercanos, y potencialmente peligrosos para la Tierra. Estos cuestionamientos no están centrados en asuntos políticos relacionados con la administración de Donald Trump, porque las punzantes críticas indican que esta postura que cuestionan viene de varias administraciones previas.

En resumidas cuentas, los astrónomos aficionados culpan a la NASA de utilizar el peligro potencial para la Tierra para la obtención de fondos, aunque no tienen una estrategia definida para tratar de desviar estos asteroides.

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