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Ceres tiene una montaña con forma de pirámide

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A medida que nos acercamos más a Ceres, el planeta enano se vuelve más intrigante. Nuevas imágenes entregadas por la nave espacial Dawn de la NASA brindan más detalles sobre sus misteriosos puntos brillantes, y también revelan que Ceres tiene una montaña con forma de pirámide en un terreno relativamente llano.

“La superficie de Ceres ha revelado muchas características únicas e interesantes. Por ejemplo, las lunas heladas en el exterior del Sistema Solar tienen cráteres con huecos centrales, pero en Ceres los huecos centrales en el interior de grandes cráteres son mucho más comunes. Estas, junto a otras características nos permitirán entender la estructura interior de Ceres, que no podemos medir directamente”, indicó Carol Raymond, investigadora principal asociada de la misión Dawn, quien pertenece a Jet Propulsion Laboratory de la NASA, en Pasadena, California.

Además de otros rasgos fabulosos, Ceres tiene una montaña con forma de pirámide. La imagen fue tomada por la nave espacial Dawn de la NASA el 6 de junio de 2.015 a 4.400 kilómetros de la superficie del planeta enano. La imagen tiene una resolución de 410 metros por píxel. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

8 puntos brillantes junto a un núcleo central

Dawn ha estado estudiando en detalle el asteroide enano desde su segunda órbita de mapeo, que se desarrolla a 4.400 kilómetros sobre la superficie de Ceres. Una nueva vista de sus intrigantes puntos brillantes, ubicados en el interior de un cráter de unos 90 kilómetros de ancho, muestran puntos aún más pequeños de los que eran visibles anteriormente.

En esta imagen adquirida el 9 de junio de 2.015 por la nave espacial Dawn, de la NASA, vemos el gran núcleo brillante rodeado de, al menos, ocho puntos brillantes. Se cree que el conjunto más grande tiene unos 9 kilómetros de ancho. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

Se pueden distinguir al menos 8 puntos cercanos al área brillante más extensa, que los científicos piensan que tiene unos 9 kilómetros de ancho. Un material altamente reflectivo es responsable de estos puntos; con hielo y sal encabezando las posibilidades, aunque los científicos también consideran otras opciones.

El espectrómetro de mapeo infrarrojo y visible de Dawn permite a los científicos identificar minerales específicos presentes en Ceres al observar cuánta luz reflejan. Cada mineral refleja el rango de longitud de onda de luz visible e infrarroja de una manera única, y esta firma ayuda a los científicos a determinar los componentes de Ceres. Así que a medida que la nave espacial continúan enviando más imágenes e información, los científicos aprenderán más sobre el hasta ahora misterioso brillo de los puntos.

¿Ceres tiene una montaña con forma de pirámide?

En esta imagen vemos, al centro, en la parte inferior de la imagen, cómo la montaña de unos 5 kilómetros de elevación, resalta en el limbo de Ceres. Además observamos cráteres, depresiones, pliegues en la superficie, que marcan gran actividad, por lo que sabemos hasta ahora, pasada, en el planeta enano Ceres. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

Además de los puntos brillantes, que en un momento fueron denominados Punto 5, las últimas imágenes también muestran una montaña con laderas inclinadas emergente de un área relativamente suave de la superficie del planeta enano. La estructura, con forma de pirámide, se eleva unos 5 kilómetros sobre la superficie de Ceres.

Ceres es un mundo que tiene agua helada bajo su superficie. También muestra mucha actividad, no sólo por los cráteres de impacto, algunos con elevaciones en el medio. También hay depresiones, zonas que parecen haber sufrido derrumbes; otras que parecen haberse plegado o por los que parece haber fluido ¿agua que se ha evaporado hacia el espacio?. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

Este planeta enano que con su nombre recuerda a la diosa de los cultivos y de la agricultura, también cuenta con numerosos cráteres de diferentes tamaños, muchos de los cuales tienen picos centrales. Hay una gran evidencia de la existencia de actividad en el pasado, con la presencia de flujos, deslaves y estructuras colapsadas. Parece que Ceres muestra más presencia de actividad que el protoplaneta Vesta, que Ceres estudió intensamente por 14 meses en 2.011 y 2.012.

Dawn es la primera misión que visita un planeta enano, y la primera que orbita dos objetivos diferentes de nuestro Sistema Solar. Arribó a Ceres, el objeto celeste más grande en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter, el 6 de marzo de 2.015.

Dawn se mantendrá en la altitud de 4.400 kilómetros hasta el 30 de junio, mientras adquiere imágenes e información espectral de Ceres mientras lo orbita en alrededor de 3 días. Luego se moverá hacia su próxima órbita, a unos 1.450 kilómetros de altitud, en la que se establecerá a comienzos de agosto de 2.015.

Ya no dudamos que cuando nos llegue información de esta órbita más cercana tendremos más detalles de este grupo de puntos brillantes, y las claves que avancen en la comprensión de por qué Ceres tiene una montaña con forma de pirámide.

La misión Dawn es gerenciada por JPL para el Directorio de Misiones Científicas (DMC) de la NASA, con asiento en Washington. Dawn es un proyecto del programa Discovery del DMC, gerenciado por el Centro de Vuelo Espacial Marshall, en Huntsville, Alabama. La Universidad de California, en Los Ángeles, es responsable de las actividades científicas de la misión. Orbital ATK Inc., de Dulles, Virginia, diseñó y construyó la nave espacial. El Centro Aeroespacial Alemán, el Instituto de Investigación del Sistema Solar Max Planck, la Agencia Espacial Italiana y el Instituto Nacional Astrofísico de Italia, son socios internacionales en el equipo de la misión.

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