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Dos millones de kilogramos orbitan el Cinturón de Kuiper

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Unos 2 millones de kilogramos de granos de polvo orbitan el Cinturón de Kuiper, según los resultados preliminares arrojados por el Contador Estudiantil de Granos de Polvo (SDC, por Student Dust Counter), instrumento que se halla a bordo de la nave espacial New Horizons, en viaje a Plutón y Caronte, que sobrevolará ese sistema el 14 de julio de 2.015.

El Contador Estudiantil de Granos de Polvo es el instrumento de New Horizons construido por estudiantes de la Universidad de Colorado, en Estados Unidos, que estuvo en funcionamiento durante toda la misión, en tanto que la mayor parte de la carga útil de instrumentos científicos de la nave espacial estuvo en estado de hibernación durante los 4.800 millones de kilómetros recorridos por la nave en los 9 años de viaje hacia Plutón.

En el gráfico vemos el flujo de partículas medido por el Contador Estudiantil de Granos de Polvo (SDC), de la nave New Horizons y la proyección surgida del modelo computacional con datos obtenidos hasta ahora por el instrumento Student Dust Counter. Crédito de la imagen: Applied Physics Laboratory, Johns Hopkins University

El instrumento, cuyo nombre completo es Venetia Burney Student Dust Counter (SDC), en honor a la pequeña de 10 años de edad, Venetia Burney, que en 1.930 propuso el nombre Plutón para el planeta descubierto por Clyde Tombaugh, es un detector de impacto que mide la carga eléctrica generada por pequeñas partículas de polvo cuando golpean su superficie. SDC es el primer instrumento enviado al espacio profundo diseñado, construido y operado por estudiantes, y el primer instrumento vinculado a las mediciones de polvo enviado a una distancia mayor de 18 unidades astronómicas del Sol.

“Es un punto destacado de mi carrera como educador haber sido capaz de ofrecer una oportunidad increíble a estudiantes de trabajar en el proyecto de SDC, y como investigador contribuir a la exploración de un lugar hasta ahora desconocido del Sistema Solar”, señaló Mihaly Horanyi, investigador principal de SDC, quien pertenece a la Universidad de Colorado, en Boulder. “Estoy eufórico por las observaciones de SDC hasta el momento y lo que hará cuando siga adelante hacia el Cinturón de Kuiper”.

Ruta de vuelo de la nave News Horizons, con la posición de los planetas al 31 de marzo de 2.015. La línea roja muestra el momento en que el Contador Estudiantil de Granos de Polvo estuvo activo, en el rumbo de la misión a Plutón. Crédito de la imagen: Applied Physics Laboratory, Johns Hopkins University

Los científicos han combinado los datos del SDC, las observaciones realizadas en la década de 1.970 por la nave espacial Pioneer 10 y realizaron un modelo teórico de la dinámica de la migración de pequeñas partículas de polvo para estimar la tasa de producción de polvo total en el Cinturón de Kuiper, la gran tercera zona del Sistema Solar donde se halla Plutón. El resultado de esta tarea es que se estiman en alrededor de 2 millones de kilos de granos de polvo, partículas que tienen tamaños que van de 0,1 a 10 micrómetros, orbitan en el Cinturón de Kuiper.

El Contador Estudiantil de Granos de Polvo (SDC, por Student Dust Counter), en el exterior de la sonda espacial New Horizons

El Contador Estudiantil de Granos de Polvo (SDC, por Student Dust Counter), en el exterior de la sonda espacial New Horizons

“El Contador Estudiantil de Granos de Polvo a bordo de New Horizons ha sido pionero entre los instrumentos construidos por estudiantes a bordo de misiones de exploración planetaria de la NASA, y, al mismo tiempo, es pionero en trabajar para la ciencia en los límites de nuestro Sistema Solar, cerca de donde orbita Plutón”, manifestó Alan Stern, investigador principal de New Horizons, quien pertenece al Instituto de Investigación del Suroeste (SwRI, por Southwest Research Institute), de Boulder, Colorado. “Estoy con muchas ganas de ver lo que revelará más adelante, en julio, cuando estemos más cerca de Plutón”.

Luego que New Horizons sobrevuele Plutón, SDC seguirá con las mediciones de la distribución de la densidad de polvo en las partes internas del Cinturón de Kuiper. Estas mediciones brindarán la oportunidad de aprender sobre la distribución de los objetos invisibles del Cinturón de Kuiper, ya que la densidad de las diminutas partículas de polvo, de una corta vida relativa, marca la distribución de los cuerpos principales que las originaron.

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