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Churyomov-Gerasimenko da buenas señales

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El cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, captado por el Very Large Telescope de ESO, en Chile, que permitió corroborar cálculos realizados por el Max Planck Institute for Solar System Research. Crédito de la imagen: MPS/ESO

El cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, captado por el Very Large Telescope de ESO, en Chile, que permitió corroborar cálculos realizados por el Max Planck Institute for Solar System Research. Crédito de la imagen: MPS/ESO

El cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko ha reaparecido, y aún más brillante que cuando fue visto por última vez en octubre de 2.013. Los investigadores están entusiasmados porque el cometa al que se acercará y enviará una sonda la misión Rosetta está en buenas condiciones.

En la imagen más reciente obtenida por los investigadores del Instituto Max Planck para la Investigación del Sistema Solar (MPS) en Alemania y el Observatorio Europeo Austral (ESO), con la ayuda del Very Large Telescope el 28 de febrero de 2014, el cometa se presentó más brillante que lo previsto. Esto sugiere que el hielo congelado ya comenzó a sublimarse y a formar una atmósfera muy delgada. En agosto, la nave espacial Rosetta se encontrará con 67P/Churyumov-Gerasimenko y lo acompañará en su viaje alrededor del Sol al menos hasta finales de 2015.

Para obtener una imagen medible del cometa desde una distancia de 740 millones de kilómetros, los científicos superpusieron varias exposiciones tomadas en momentos ligeramente diferentes. Las imágenes se desplazaron para compensar el movimiento del cometa. Las estrellas en el fondo, por lo tanto aparecen como líneas. Y al eliminar el fondo estrellado se ve el cometa como un pequeño punto en el espacio.

Para los investigadores, este pequeño punto obtenido conlleva información valiosa. Actualmente 67P/Churyumov-Gerasimenko es aproximadamente 50 por ciento más brillante que en las últimas imágenes obtenidas, de este viajero cósmico, en octubre de 2.013. Ahora el cometa se halla a unos 50.000.000 kilómetros de la Tierra en este momento, y unos 80.000.000 kilómetros más cerca del Sol, pero el aumento en su brillo no puede explicarse sólo por la menor distancia existente. “La nueva imagen sugiere que 67P empieza a emitir gas y polvo a una distancia relativamente grande del Sol”, señaló Colin Snodgrass del MPS. Esto confirma un estudio presentado por Snodgrass y sus colegas el año pasado en el que habían comparado el brillo del cometa en sus órbitas anteriores alrededor del Sol. Los cálculos mostraron que su actividad sería medible desde la Tierra ya en marzo 2.014.

En los próximos meses, los investigadores del instituto alemán continuarán monitoreando cómo se comporta el brillo del cometa en estrecha colaboración con la Agencia Espacial Europea. Los datos ayudarán a evaluar qué condiciones le aguardan a la nave espacial Rosetta cuando se acerque a 67P en agosto de 2.014.

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