Llegó hasta la última gota de información de Plutón

La ilustración muestra el envío de información desde la nave espacial New Horizons a la Tierra. Sí, estamos allí, cerca de ese distante punto amarillo: el Sol. Crédito de la imagen: NASA/JHU-APL/SwRI
La ilustración muestra el envío de información desde la nave espacial New Horizons a la Tierra. Sí, estamos allí, cerca de ese distante punto amarillo: el Sol. Crédito de la imagen: NASA/JHU-APL/SwRI

Esta semana la misión New Horizons, de la NASA, alcanzó otro objetivo importante, tras descargarse a la Tierra los últimos bits de información científica del sobrevuelo de Plutón. Estos estaban almacenados en las cajas negras digitales de la sonda desde julio de 2.015.

¿Por qué demandó más de un año que la nave espacial enviara la información de su histórico encuentro con Plutón? Bueno, el asunto es que New Horizons se alejó miles de millones de kilómetros de la Tierra. Se halla en los confines exteriores del Sistema Solar. Y había prioridades para la descarga de información.

New Horizons se halla a 4,9 billones de kilómetros de la Tierra (unas cinco horas y ocho minutos a la velocidad de la luz). El último dato, es un segmento de una secuencia de observación de Plutón y Caronte adquirida por el instrumento de imagen Ralph/LEISA. Llegó al centro de operaciones de la misión, en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins (JHU-APL, por Johns Hopkins University, Applied Physics Laboratory), este 25 de octubre de 2.016.

¡Cuánto se demoró la información!

En este vídeo, vemos a Amy Shira Teitel, del equipo de divulgación de New Horizons, que mediante el uso de animaciones grafica por qué demandó tanto tiempo descargar la información del sobrevuelo realizado el 15 de julio de 2.015.

La transmisión llegó vía la estación terrena que la Red de Espacio Profundo de la NASA tiene en Canberra, Australia. Fue el último de los más de 50 gigabits de información del sistema de Plutón transmitida a la Tierra por New Horizons en los últimos 15 meses.

¿Qué haremos con tanta información de Plutón?

“La información del sistema de Plutón que New Horizons recogió nos ha asombrado una y otra vez con la belleza y complejidad de Plutón y su sistema de lunas. Tenemos una gran cantidad trabajo frente a nosotros para entender las más de 400 observaciones científicas que han sido enviadas a la Tierra. Y eso, después de todo, es exactamente lo que estaremos haciendo. ¿Quién sabe cuándo será enviada la próxima información desde una nave espacial que visite Plutón?”, indicó Alan Stern. Quien es el investigador principal de New Horizons, e integrante del Instituto de Investigación del Suroeste (SwRI, por Southwest Research Institute).

En la ilustración observamos la antena de alta ganancia de New Horizons, durante el envío de la información a la Tierra. Crédito de la imagen: NASA/JHU-APL/SwRI
En la ilustración observamos la antena de alta ganancia de New Horizons, durante el envío de la información a la Tierra. Crédito de la imagen: NASA/JHU-APL/SwRI

Debido a que New Horizons iba a tener una sola oportunidad de observar el sistema de Plutón, la nave espacial fue diseñada para reunir toda la información que pudiera, tan rápido como pudiera: adquirir 100 veces más información en una aproximación cercana que lo logrado antes por otra misión planetaria de sobrevuelo. La nave espacial fue programada para seleccionar los conjuntos de datos altamente prioritarios referidos a los momentos previos y luego del histórico sobrevuelo, y comenzó a enviar el 15 de septiembre de 2.015 la gigantesca cantidad de la restante información almacenada.

Rumbo a 2014 MU69

“Tenemos nuestro tesoro”, dijo Alice Bowman, gerente de operaciones de la misión, quien pertenece a JHU-APL. Bowman añadió que el equipo realizará una revisión final de verificación de la información antes de borrar las dos cajas negras a bordo de la nave, haciendo espacio para la nueva información que será adquirida durante la Extensión de Misión en el Cinturón de Kuiper (KEM, por Kuiper Belt Extended Mission) de New Horizons, que llevará a esta enviada robótica terrestre a su próximo encuentro cercano con un objeto celeste en esa remota región del Sistema Solar, 2014 MU69, que se producirá el 1° de enero de 2.019.

¿Crees que la NASA extenderá la misión hasta 2.030? ¿Por qué esa fecha? Porque New Horizons tiene combustible para hacerlo.

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