Hubble captó el encuentro cercano de Marte y del cometa

El encuentro cercano de Marte y del Cometa Siding Spring captado por la Wide Field Camera 3 del Telescopio Espacial Hubble. Crédito de la imagen: NASA, ESA, PSI, JHU/APL, STScI/AURA
El encuentro cercano de Marte y del Cometa Siding Spring captado por la Wide Field Camera 3 del Telescopio Espacial Hubble. Crédito de la imagen: NASA, ESA, PSI, JHU/APL, STScI/AURA

Aquí apreciamos una imagen compuesta del encuentro cercano de Marte y del Cometa C/2013 A1 Siding Spring este 19 de octubre de 2.014, tal cual fue captado por el Telescopio Espacial Hubble.

Se trata de una imagen única, ya que nunca antes Martes había sido ‘rozado’ por un cometa que lo sobrevoló a sólo 140.000 kilómetros, alrededor de un tercio de la distancia entre la Tierra y la Luna. En ese momento, el cometa y Marte se hallaban a 239.793.000 millones de kilómetros de la Tierra.

Esta imagen está compuesta por exposiciones del cometa realizadas por el Hubble entre las 8:06 am del 18 de octubre a las 23:17 horas del 19 de octubre. Una imagen aparte de Marte fue tomada por el Hubble a las 10:37 pm del 18 de octubre. Todas las imágenes fueron realizadas con la Wide Field Camera 3 del Hubble.

El Telescopio Espacial Hubble escudriña el Cosmos desde la órbita de la Tierra.
El Telescopio Espacial Hubble escudriña el Cosmos desde la órbita de la Tierra.

Las imágenes del encuentro cercano de Marte y del Cometa Siding Spring fueron compuestas en una sola para ilustrar la separación angular, o distancia, entre el cometa y Marte en su máxima aproximación. La separación es de aproximadamente 1,5 minutos de arco, o una vigésima parte del diámetro angular de la Luna llena. El campo estelar de fondo de esta imagen compuesta fue realizado a partir de datos del telescopio terrestre del Palomar Digital Sky Survey, que ha sido reprocesado para aproximarse a la resolución del Hubble.

El núcleo helado del cometa es demasiado pequeño para ser resuelto en la imagen del Hubble. La coma brillante del cometa, una nube difusa de polvo que envuelve al núcleo, y la cola polvorienta, son claramente visibles.

Una imagen única del encuentro cercano de Marte y del cometa con esta resolución, es muy complicada aún para el Telescopio Espacial Hubble, debido a que el planeta en realidad es 10.000 veces más brillante que el viajero proveniente de la Nube de Oort. Además, tanto el cometa como Marte también se estaban moviendo uno con respecto al otro y no podían obtenerse imágenes de una sola exposición sin que uno de los dos objetos celestes apareciera borroso.

El Hubble tuvo que ser programado para realizar un seguimiento por separado del cometa y de Marte en dos observaciones diferentes. Así que más allá de esta imagen que responde a nuestras urgencias de curiosidad sobre cómo pudo verse el encuentro cercano de Marte y del Cometa Siding Spring, ahora deberemos esperar por el detallado análisis que harán los científicos de los datos obtenidos con cada uno de los instrumentos del Telescopio Espacial Hubble.

También deberemos aguardar por la gran cantidad de datos que aportarán los orbitadores marcianos de la NASA: Mars Odyssey, Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), y Mars Atmosphere and Volatile EvolutioN (MAVEN); el indio Mars Orbiter Mission Mangalyaan, y el europeo Mars Express. Esta flota debió ser ‘reubicada’ el 19 de octubre a fin de reducir el riesgo de impacto a alta velocidad de las partículas de polvo que desprende el cometa a causa de la radiación solar. También hubo observaciones realizadas por las exploradoras marcianas de la NASA, Opportunity y Curiosity, de las que deberemos aguardar que sean remitidas a Tierra y analizadas por los equipos científicos. Mientras, en la superficie terrestre, muchos astrónomos profesionales y aficionados realizaron el seguimiento del encuentro cercano de Marte y el cometa, y aportarán al análisis de este viajero que desde la nube de Oort se aproximaba por primera vez a esta zona del Sistema Solar.

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